Nouvelles histoires extraordinaires

By Edgar Allan Poe

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tête, quoique paraissant situées à une moindre
élévation que le menton, ne touchaient à rien. En même temps, il me
sembla que mon front était baigné d'une vapeur visqueuse et qu'une odeur
particulière de vieux champignons montait vers mes narines. J'étendis le
bras, et je frissonnai en découvrant que j'étais tombé sur le bord même
d'un puits circulaire, dont je n'avais, pour le moment, aucun moyen de
mesurer l'étendue. En tâtant la maçonnerie juste au-dessous de la
margelle, je réussis à déloger un petit fragment, et je le laissai
tomber dans l'abîme. Pendant quelques secondes, je prêtai l'oreille à
ses ricochets; il battait dans sa chute les parois du gouffre; à la fin,
il fit dans l'eau un lugubre plongeon, suivi de bruyants échos. Au même
instant, un bruit se fit au-dessus de ma tête, comme d'une porte presque
aussitôt fermée qu'ouverte, pendant qu'un faible rayon de lumière
traversait soudainement l'obscurité et s'éteignait presque en même
temps.

Je vis clairement la destinée qui m'avait été préparée, et je me
félicitai de l'accident opportun qui m'avait sauvé. Un pas de plus, et
le monde ne m'aurait plus revu. Et cette mort évitée à temps portait ce
même caractère que j'avais regardé comme fabuleux et absurde dans les
contes qui se faisaient sur l'Inquisition. Les victimes de sa tyrannie
n'avaient pas d'autre alternative que la mort avec ses plus cruelles
agonies physiques, ou la mort avec ses plus abominables tortures
morales. J'avais été réservé pour cette dernière. Mes nerfs étaient
détendus par une longue souffrance, au point que je tremblais au son de
ma propre voix, et j'étais devenu à tous égards un excellent sujet pour
l'espèce de torture qui m'attendait.

Tremblant de tous mes membres, je rebroussai chemin à tâtons vers le
mur,--résolu à m'y laisser mourir plutôt que d'affronter l'horreur des
puits, que mon imagination multipliait maintenant dans les ténèbres de
mon cachot. Dans une autre situation d'esprit, j'aurais eu le courage
d'en finir avec mes misères, d'un seul coup, par un plongeon dans l'un
de ces abîmes; mais maintenant j'étais le plus parfait des lâches. Et
puis il m'était impossible d'oublier ce que j'avais lu au sujet de ces
puits,--que l'extinction _soudaine_ de la vie était une possibilité
soigneusement exclue par l'infernal génie qui en avait conçu le plan.

L'agitation de mon esprit me tint éveillé pendant de longues heures;
mais à la fin je m'assoupis de nouveau. En m'éveillant, je trouvai à
côté de moi, comme la première fois, un pain et une cruche d'eau. Une
soif brûlante me consumait, et je vidai la cruche tout d'un trait. Il
faut que cette eau ait été droguée,--car à

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Text Comparison with The Works of Edgar Allan Poe — Volume 2

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and watch carefully for the slack--but now we were driving right upon the pool itself, and in such a hurricane as this! 'To be sure,' I thought, 'we shall get there just about the slack--there is some little hope in that'--but in the next moment I cursed myself for being so great a fool as to dream of hope at all.
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[_Another long pause.
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Valdemar, and secondly, by my conviction that I had not a moment to lose, as he was evidently sinking fast.
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And _a brute beast _--whose fellow I had contemptuously destroyed--_a brute beast_ to work out for _me_--for me a man, fashioned in the image of the High God--so much of insufferable wo! Alas! neither by day nor by night knew I the blessing of Rest any more! During the former the creature left me no moment alone; and, in the latter, I started, hourly, from dreams of unutterable fear, to find the hot breath of _the thing_ upon my face, and its vast weight--an incarnate Night-Mare that I had no power to shake off--incumbent eternally upon my _heart!_ Beneath the pressure of torments such as these, the feeble remnant of the good within me succumbed.
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Its walls were loosely constructed, and had lately been plastered throughout with a rough plaster, which the dampness of the atmosphere had prevented from hardening.
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The police were thoroughly satisfied and prepared to depart.
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Upon its head, with red extended mouth and solitary eye of fire, sat the hideous beast whose craft had seduced me into murder, and whose informing voice had consigned me to the hangman.
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His air appalled me--but anything was preferable to the solitude which I had so long endured, and I even welcomed his presence as a relief.
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"And the man sat upon the rock, and leaned his head upon his hand, and looked out upon the desolation.
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" "And the motto?" "_Nemo me impune lacessit_.
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They say that I spoke with a distinct enunciation, but with marked emphasis and passionate hurry, as if in dread of interruption before concluding the brief, but pregnant sentences that consigned me to the hangman and to hell.
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As we find cycle within cycle without end,--yet all revolving around one far-distant centre which is the God-head, may we not analogically suppose in the same manner, life within life, the less within the greater, and all within the Spirit Divine? In short, we are madly erring, through self-esteem, in believing man, in either his temporal or future destinies, to be of more moment in the universe than that vast "clod of the valley" which he tills and contemns, and to which he denies a soul for no more profound reason than that he does not behold it in operation.
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Looking upward, I surveyed the ceiling of my prison.
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When Nature could endure wakefulness no longer, it was with a struggle that I consented to sleep--for I shuddered to reflect that, upon awaking, I might find myself the tenant of a grave.
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It is easily understood that what might improve a closely scrutinized detail, may at the same time injure a general or more distantly observed effect.
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If I did not hit upon the village before sunset, or even before dark, it was more than possible that a little Dutch farmhouse, or something of that kind, would soon make its appearance--although, in fact, the neighborhood (perhaps on account of being more picturesque than fertile) was very sparsely inhabited.
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It was clear that I had wandered from the road to the village, and I had thus good traveller's excuse to open the gate before me, and inquire my way, at all events; so, without more ado, I proceeded.
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But it were absurd to pause in the detail of my extravagance.
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the serpent-like trees, and looked down within the water of the River of Silence at our images therein.
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(*4) In Iceland, 1783.